镍是一种所有人熟得不能再熟的金属了,但是却几乎没有多少人见过它的真容,因为镍通常作为一种合金存在于不锈钢里。镍容易被氧化,你能经常见到纯金、银、铜、铁、铝,却很少见到纯的镍,在冶金行业里的“纯镍”,其镍的纯度也只是超过75%。

99%以上高纯度镍在工业上的应用很少,它一般是用一种叫“蒙德工艺”的办法提纯。大致是利用镍在50~60℃时与一氧化碳反应生成四羰基镍气体,其它杂质变成固体沉积下来;再继续将这种有机气体络合物加热到220~250℃时发生分解,镍会与一氧化碳分开,一点一点地聚成高纯度镍球。羰基镍气体有毒,因此在镍生产过程中需要严格进行环境控制。

你现在看到了,镍是一种银白色有光泽的金属,略微带一点点金色。它是一种活泼的过渡金属,能很快与空气中的氧发生反应生成氧化镍,这个氧化层会形成一个“壳”,从而阻止内部的金属与氧气接触,这在化学上称为“钝化”。铝也很活泼,我们之所以不担心把铝锅的铝吃到肚子里,正是因为它的表面有一层坚硬的氧化铝钝化层。

镍一种活泼金属与新能源电池又有何干?

与铁一样,镍诞生于几十亿甚至上百亿年前的一次超新星爆炸,大量的铁和镍混在一起游荡在太空中,形成了我们地球的内核。还有一些掉在地球上的铁陨石里也有不少镍,这种含镍的陨铁被古埃及人制成了图坦卡蒙法老王的匕首,至今也没有生锈。

在宇宙中,镍与铁产生的条件近似,这两种元素也经常会混在一起。在地球上,镍经常跟铁、硫一起出现,但由于绝大多数的镍都下沉到了地核,留在地表的镍并不多。大部分有开采价值的镍存在于两类矿床:60%在红土里、40%在岩浆硫化物矿床中。

全世界镍储量的43.6%在印尼和澳大利亚,印尼储量约占其一半;每年镍开采量约250万吨,其中印尼76万吨、菲律宾32万吨、俄罗斯28万吨。

全球镍产量的68%都用来生产不锈钢,另17%添加到合金钢和其它有色合金中。中国的青山控股是一家主要生产不锈钢的民营企业集团,世界500强企业,它同时也是全球镍生产的“扛把子”。印尼有许多镍矿石都运到中国用于生产,同时青山控股也通过投资和合资的方式控股了印尼的许多矿山和工厂。

有朋友把镍在期货市场的巨幅波动归因于新能源汽车的爆发式增长,其实这有点牵强。

镍在电池里的应用主要是镍氢电池,之前全球只有不到4%的镍被用来生产电池,但由于镍氢电池的能量密度远不如锂电池,特别是在新能源车用的电池中,镍氢电池正在被替代,只有少数油电混动车还在使用。而在三元锂电池中,镍只以镍钴锰酸锂Li(NiCoMn)O2等化合物形式存在于电池的正极材料里,与不锈钢生产相比电池用的镍不多,因此目前不可能因为需求旺盛造成国际市场镍的短缺。

近20年来,全球镍的产量和需求量飙升,相比之下各企业镍的库存却呈下降趋势,加之国际环境变化和投机心理影响,导致镍的期货交易价格两天内翻了两番,这显然与市场严重背离。它不过就是一场资本的赌博游戏,与新能源汽车或三元锂电池没多少关系。

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